銷聲匿跡的行業:舊時火水舖

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最近跟朋友說起香港以前有過火水舖,他們的反應都非常有趣。比如:
「賣火水?普通市民好像很少用到吧?」
「啊?香港有火水舖嗎?火水是放火用的吧?」
「火水舖?那不是五金店嗎?」大家的疑問都不超出這範圍。

舊時,香港真的有火水舖,老一輩的香港人應該都經歷過用火水作燃油煮食的時代,那時候火水與五金舖賣的是截然不同的兩類商品,專門得很,而且煤和火水都是當時香港最常使用的燃料。以前的火水舖,一般出售火水和油渣,客人都會提前一天到店訂貨,商談好後翌日便帶著空瓶空罐來盛載購入的火水,最少的會購入1至2罐,而較大的交易也是到7至8罐左右。當中,以大牌檔和水上人的取貨量為多,幾乎都是火水舖的熟客。那些年,在上海街、新填地街、德昌街、登打士街、利達街和廣東道都不乏看見火水舖的蹤跡。而那時候的五金舖,反而是從事打鐵、買賣五金齒輪配件,又或生產腰帶、玩具飾品等等的商店,與現在主要售賣家居用品與五金配件的五金店大相逕庭(反倒是現在五金店中可以買到火水)。

基於法例的規定,火水貯倉要需要領牌的,但若是貯300加侖以下的油渣便可以豁免。所以,正規的火水舖都會自行設置缸車和危險倉,以作備儲貨及物流之用。他們會先從蜆殼、美孚和加德士這三家石油產品商購入貨源,再運往調景嶺的火水倉,從而再轉賣給規模較小的零售火水舖。雖然零售火水舖獲利較少,但是一般的火水舖老闆還是非常勤力的,從早上8時開工至晚上6時,事實上但凡有客人來舖頭敲門訂貨,即便是深夜也要起來接單做生意。

火水的生意,說好賺也不算很好賺,說賺得不多卻也能夠多接以維生;以1960年代時的價格為例,每罐火水售價7元,若火水舖包安裝爐頭的話,平均每罐都能賺到5毫;而油渣則每罐售價4元,連爐頭一起贈送的話,則每罐能賺到7至8毫;一天下來,基本上也可以賣到約30罐。可惜,錢卻不如想像中容易賺到,在安裝之先,店家都需要自行掏錢向行家入貨,然而工錢卻需要等到客人確認火水爐正常運作後才能收取,加上有些艇戶喜愛長期賒數,為了不得失熟客們,店家只能忍氣容許,這樣下來便容易遇上周轉困難的問題了。或許是因為生意周轉屢遇問題,城市走向現代化,火水與水火爐都遭到淘汰,這行業店舖也隨之而在香港消聲匿跡,成為了香江歷史中的一小段。

假如今天香港仍有火水舖,又會否因過去一年的時代巨變,被政府部門特別關照呢?

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